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    As máquinas podem detectar problemas de saúde mental – se você entregar seus dados pessoais


    Quando Neguine Rezaii se mudou para os Estados Unidos há uma década, ela hesitou em dizer às pessoas que era iraniana. Em vez disso, ela usaria persa. “Achei que as pessoas provavelmente não saberiam o que era isso”, diz ela.

    A ambigüidade linguística foi útil: ela poderia esconder seu constrangimento com o regime de Mahmoud Ahmadinejad, embora ainda sendo fiel a si mesma. “Eles apenas sorriam e iam embora”, diz ela. Atualmente, ela está feliz em dizer iraniana novamente.

    Nem todos optamos por usar a linguagem tão conscientemente como Rezaii fez – mas as palavras que usamos importam. Poetas, detetives e advogados há muito vasculham a linguagem das pessoas em busca de pistas para encontrar seus motivos e verdades interiores. Psiquiatras também: talvez especialmente os psiquiatras. Afinal, embora a medicina agora tenha uma bateria de testes e ferramentas técnicas para diagnosticar doenças físicas, a principal ferramenta da psiquiatria é a mesma empregada séculos atrás: a pergunta “Então, como você se sente hoje?” Simples de perguntar, talvez – mas não de responder.

    “Na psiquiatria, não temos nem um estetoscópio”, diz Rezaii, que agora é bolsista de neuropsiquiatria no Massachusetts General Hospital. “São 45 minutos conversando com um paciente e depois fazendo um diagnóstico com base nessa conversa. Não existem medidas objetivas. Sem números. ”

    Não há nenhum exame de sangue para diagnosticar a depressão, nenhuma varredura do cérebro que possa identificar a ansiedade antes que ela aconteça. Os pensamentos suicidas não podem ser diagnosticados por uma biópsia, e mesmo que os psiquiatras estejam profundamente preocupados que a pandemia covid-19 tenha graves impactos na saúde mental, eles não têm uma maneira fácil de rastrear isso. Na linguagem da medicina, não existe um único biomarcador confiável que possa ser usado para ajudar a diagnosticar qualquer condição psiquiátrica. A busca por atalhos para encontrar a corrupção do pensamento continua vazia – mantendo muito da psiquiatria no passado e bloqueando o caminho para o progresso. Torna o diagnóstico um processo lento, difícil e subjetivo e impede os pesquisadores de compreender a verdadeira natureza e as causas do espectro das doenças mentais ou de desenvolver melhores tratamentos.

    Mas e se houvesse outras maneiras? E se nós não apenas ouvirmos as palavras, mas as medirmos? Isso poderia ajudar os psiquiatras a seguir as pistas verbais que podem nos levar de volta ao nosso estado de espírito?

    “Isso é basicamente o que estamos procurando”, diz Rezaii. “Encontrar algumas características comportamentais às quais podemos atribuir alguns números. Ser capaz de rastreá-los de maneira confiável e usá-los para detecção ou diagnóstico potencial de transtornos mentais ”.

    Em junho de 2019, Rezaii publicou um artigo sobre uma nova abordagem radical que fazia exatamente isso. Sua pesquisa mostrou que a maneira como falamos e escrevemos pode revelar indícios precoces de psicose e que os computadores podem nos ajudar a detectar esses sinais com uma precisão enervante. Ela seguiu as migalhas de pão da linguagem para ver aonde levavam.

    Rezaii descobriu que a análise da linguagem podia prever com mais de 90% de precisão quais pacientes tinham probabilidade de desenvolver esquizofrenia antes que quaisquer sintomas típicos surgissem.

    Pessoas que têm tendência a ouvir vozes tendem a falar sobre elas. Eles não mencionam essas alucinações auditivas explicitamente, mas usam palavras associadas – “som”, “ouvir”, “cantar”, “alto” – com mais frequência em uma conversa normal. O padrão é tão sutil que você não conseguiria detectar as pontas com a orelha nua. Mas um computador pode localizá-los. E em testes com dezenas de pacientes psiquiátricos, Rezaii descobriu que a análise da linguagem poderia prever quais deles tinham probabilidade de desenvolver esquizofrenia com mais de 90% de precisão, antes que quaisquer sintomas típicos surgissem. Prometia um grande salto em frente.

    No passado, capturar informações sobre alguém ou analisar as declarações de uma pessoa para fazer um diagnóstico baseava-se na habilidade, experiência e opiniões de psiquiatras individuais. Mas, graças à onipresença dos smartphones e das mídias sociais, a linguagem das pessoas nunca foi tão fácil de registrar, digitalizar e analisar. E um número crescente de pesquisadores está analisando os dados que produzimos – desde nossa escolha de linguagem ou nossos padrões de sono até a frequência com que ligamos para nossos amigos e o que escrevemos no Twitter e no Facebook – para procurar sinais de depressão, ansiedade, transtorno bipolar e outras síndromes.

    Para Rezaii e outros, a capacidade de coletar esses dados e analisá-los é o próximo grande avanço da psiquiatria. Eles chamam isso de “fenotipagem digital”.

    Pesando suas palavras

    Em 1908, o psiquiatra suíço Eugen Bleuler anunciou o nome de uma doença que ele e seus colegas estavam estudando: esquizofrenia. Ele observou como os sintomas da doença “encontram sua expressão na linguagem”, mas acrescentou: “A anormalidade não está na linguagem em si, mas no que ela tem a dizer”.

    Bleuler foi um dos primeiros a se concentrar nos chamados sintomas “negativos” da esquizofrenia, a ausência de algo visto em pessoas saudáveis. São menos perceptíveis do que os chamados sintomas positivos, que indicam a presença de algo a mais, como alucinações. Um dos sintomas negativos mais comuns é alogia ou pobreza de fala. Os pacientes falam menos ou falam menos quando falam, usando frases vagas, repetitivas e estereotipadas. O resultado é o que os psiquiatras chamam de baixa densidade semântica.

    A baixa densidade semântica é um sinal revelador de que um paciente pode estar em risco de psicose. A esquizofrenia, uma forma comum de psicose, tende a se desenvolver no final da adolescência até o início dos 20 anos para os homens e do final dos 20 ao início dos 30 para as mulheres – mas um estágio preliminar com sintomas mais brandos geralmente precede a condição completa. Muitas pesquisas são realizadas com pessoas nessa fase “prodrômica”, e psiquiatras como Rezaii estão usando a linguagem e outras medidas de comportamento para tentar identificar quais pacientes prodrômicos desenvolvem esquizofrenia total e por quê. Com base em outros projetos de pesquisa que sugerem, por exemplo, que pessoas com alto risco de psicose tendem a usar menos pronomes possessivos como “meu”, “dele” ou “nosso”, Rezaii e seus colegas queriam ver se um computador poderia detectar baixa semântica densidade.

    JAKE BELCHER

    Os pesquisadores usaram gravações de conversas feitas ao longo da última década com dois grupos de pacientes com esquizofrenia na Emory University. Eles dividiram cada frase falada em uma série de ideias centrais para que um computador pudesse medir a densidade semântica. A frase “Bem, acho que tenho fortes sentimentos sobre política” obtém uma pontuação alta, graças às palavras “forte”, “política” e “sentimentos”.

    Mas uma frase como “Agora, agora eu sei como ser legal com as pessoas porque é como não falar é tipo, você sabe como ser legal com as pessoas é como agora eu sei como fazer isso” tem uma semântica muito baixa densidade.

    Em um segundo teste, eles fizeram o computador contar o número de vezes que cada paciente usou palavras associadas ao som – procurando pistas sobre vozes que eles podem estar ouvindo, mas mantendo em segredo. Em ambos os casos, os pesquisadores deram ao computador uma linha de base da fala “normal”, alimentando-o com conversas online postadas por 30.000 usuários do Reddit.

    Quando os psiquiatras encontram pessoas na fase prodrômica, eles usam um conjunto padrão de entrevistas e testes cognitivos para prever qual deles desenvolverá psicose. Eles geralmente acertam 80% das vezes. Ao combinar as duas análises de padrões de fala, o computador de Rezaii marcou pelo menos 90%.

    Ela diz que ainda há um longo caminho a percorrer antes que a descoberta possa ser usada na clínica para ajudar a prever o que acontecerá com os pacientes. O estudo analisou o discurso de apenas 40 pessoas; o próximo passo seria aumentar o tamanho da amostra. Mas ela já está trabalhando em um software que pode analisar rapidamente as conversas que mantém com os pacientes. “Então você aperta o botão e ele mostra os números. Qual é a densidade semântica da fala do paciente? Quais foram as características sutis sobre as quais o paciente falou, mas não necessariamente expressou de forma explícita? ” ela diz. “Se for uma maneira de entrar nas camadas mais profundas e subconscientes, seria muito legal.”

    Os resultados também têm uma implicação óbvia: se um computador pode detectar com segurança essas mudanças sutis, por que não monitorar continuamente as pessoas em risco?

    Mais do que esquizofrenia

    Cerca de uma em cada quatro pessoas em todo o mundo sofrerá de uma síndrome psiquiátrica durante sua vida. Dois em cada quatro agora possuem um smartphone. Usar os gadgets para capturar e analisar padrões de fala e texto pode funcionar como um sistema de alerta precoce. Isso daria aos médicos tempo para intervir nas pessoas de maior risco, talvez para observá-las mais de perto – ou mesmo para tentar terapias para reduzir a chance de um evento psicótico.

    Os pacientes também podem usar a tecnologia para monitorar seus próprios sintomas. Pacientes com saúde mental costumam ser narradores não confiáveis ​​quando se trata de sua saúde – incapazes ou relutantes em identificar seus sintomas. Mesmo o monitoramento digital de medições básicas, como o número de horas de sono que alguém está dormindo, pode ajudar, diz Kit Huckvale, um pós-doutorado que trabalha com saúde digital no Black Dog Institute em Sydney, porque pode alertar os pacientes quando eles podem estar mais vulneráveis a uma queda em suas condições.

    Não é apenas esquizofrenia que pode ser detectada com uma máquina. Ao estudar os telefones das pessoas, os psiquiatras foram capazes de captar os sinais sutis que precedem um episódio bipolar.

    “Usando esses computadores que todos carregamos conosco, talvez tenhamos acesso a informações sobre mudanças de comportamento, cognição ou experiência que fornecem sinais robustos sobre doenças mentais futuras”, diz ele. “Ou, de fato, apenas os primeiros estágios de angústia.”

    E não é apenas esquizofrenia que pode ser detectada com uma máquina. Provavelmente, o uso mais avançado da fenotipagem digital é prever o comportamento de pessoas com transtorno bipolar. Ao estudar os telefones das pessoas, os psiquiatras foram capazes de captar os sinais sutis que precedem um episódio. Quando o humor está piorando, os sensores GPS dos telefones dos pacientes bipolares mostram que eles tendem a ser menos ativos. Eles atendem menos as chamadas recebidas, fazem menos chamadas e geralmente passam mais tempo olhando para a tela. Em contraste, antes de uma fase maníaca, eles se movem mais, enviam mais mensagens de texto e passam mais tempo falando ao telefone.

    A partir de março de 2017, centenas de pacientes com alta de hospitais psiquiátricos nos arredores de Copenhague receberam telefones personalizados emprestados para que os médicos possam assistir remotamente suas atividades e verificar se há sinais de mau humor ou mania. Se os pesquisadores detectarem padrões incomuns ou preocupantes, os pacientes são convidados a falar com uma enfermeira. Ao observar e reagir aos primeiros sinais de alerta desta forma, o estudo visa reduzir o número de pacientes que experimentam uma recaída grave.

    Esses projetos buscam o consentimento dos participantes e prometem manter os dados confidenciais. Mas, à medida que os detalhes sobre saúde mental são sugados para o mundo dos big data, os especialistas levantam questões sobre privacidade.

    “A adoção dessa tecnologia está definitivamente ultrapassando a regulamentação legal. Está até ultrapassando o debate público ”, diz Piers Gooding, que estuda leis e políticas de saúde mental no Instituto de Equidade Social de Melbourne, na Austrália. “É preciso haver um debate público sério sobre o uso de tecnologias digitais no contexto da saúde mental.”


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