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    Como os planos de carros autônomos da Apple podem transformar a própria empresa


    Qual seria a aparência de um carro autônomo da Apple? Ainda não sabemos, mas o que sabemos é que a empresa tem planos sérios de lançar seu próprio carro elétrico autônomo até 2024.

    A Apple não confirmou oficialmente nenhuma das informações divulgadas nos relatórios da Reuters que deram a notícia na semana passada. E ainda estamos perdendo muitos detalhes sobre os planos de direção autônoma da empresa. No entanto, a notícia é significativa, tanto para a Apple quanto para a indústria automobilística autônoma.

    Dependendo de como a situação se desdobrar nos próximos meses e anos, o fato de haver uma data concreta para os planos de carros autônomos da Apple pode indicar que a empresa está fazendo uma mudança fundamental em sua estratégia de desenvolvimento de produtos.

    O estado atual da tecnologia de carros autônomos

    A história dos carros autônomos reflete muito a busca de décadas por inteligência artificial geral (AGI): a linha de chegada sempre parece estar virando a esquina, mas quanto mais perto dela chegamos, mais difícil se torna.

    Como muitas das tecnologias de IA de hoje, os carros autônomos têm suas raízes nas décadas de 1970 e 1980. Mas, até anos recentes, eles eram limitados apenas a laboratórios de pesquisa acadêmica e militar e concursos de ciências. Na década de 2010, os avanços no aprendizado profundo levaram a grandes melhorias na visão computacional, uma das principais tecnologias que alimentam os carros autônomos. Estamos finalmente vendo carros que podem se dirigir sozinhos em ruas reais.

    Algoritmos de aprendizado profundo ajudaram os carros autônomos a percorrer um longo caminho em direção a ambientes desafiadores. Mas a tecnologia está longe de ser perfeita. Modelos de aprendizado profundo são tão bons quanto seus dados de treinamento. Se os dados forem representativos de todas as situações que o carro autônomo enfrentará, ele terá um desempenho robusto. Mas as ações da IA ​​se tornarão imprevisíveis quando confrontados com casos extremos – situações novas que acontecem raramente – como um caminhão de bombeiros estacionado em um ângulo estranho ou um carro capotado.

    Os motoristas humanos enfrentam situações novas o tempo todo, mas podem lidar com elas graças à sua compreensão de como o mundo funciona em geral. Por exemplo, você não precisa de treinamento prévio para saber o que fazer se vir um filhote de veado cruzando a estrada. Compreendemos causas e efeitos, física intuitiva, objetivos e intenções, e esse conhecimento nos ajuda a tomar decisões racionais (na maioria das vezes) quando enfrentamos situações que nunca vimos antes.

    Algumas empresas estão usando tecnologias complementares, como lidars, dispositivos emissores de laser que criam mapas 3D dos arredores do carro. Lidars pode ajudar a detectar obstáculos e pessoas onde o sistema de visão por computador falha, mas eles não são resistentes a fatores ambientais e movimento, e não resolvem o problema de causalidade.

    Esforços de carros autônomos da Apple

    A Apple tem feito pesquisas de direção autônoma sob o título “Projeto Titan” desde 2014. Mas, ao contrário dos esforços de outras empresas como a Uber e a Waymo, de propriedade do Google, muito pouco se sabe sobre o projeto do carro autônomo da Apple e o progresso da empresa.

    O objetivo inicial era que a Apple criasse um carro do zero. Em 2016, a empresa mudou o foco e passou a desenvolver softwares para carros autônomos. Em janeiro de 2019, a Apple dispensou 200 funcionários do projeto e, em junho, adquiriu a startup autônoma Drive.ai. Em dezembro de 2020, a empresa transferiu o projeto Titan para os cuidados de John Giannandrea, seu chefe de inteligência artificial.

    A história do Projeto Titan indica que a Apple sempre manteve o interesse em carros autônomos, mas nunca houve sinais de um plano para lançar um produto. Isso mudou com o relatório da Reuters, que afirmava que a Apple “progrediu o suficiente para agora ter como objetivo construir um veículo”.

    Estratégia de desenvolvimento de produtos da Apple

    A Apple geralmente não é pioneira, mas certamente sabe quando entrar em um novo mercado. O Apple II não foi o primeiro computador pessoal, mas foi o primeiro muito bem-sucedido, baseado em uma década de rápidos avanços nas tecnologias de armazenamento e processamento e na redução gradual dos custos de fabricação das peças necessárias para montar um computador doméstico.

    O iPod não foi o primeiro dispositivo a reproduzir arquivos de áudio, mas foi lançado em um momento muito oportuno, quando a adoção da mídia digital havia alcançado uma massa crítica e o mercado estava maduro para produtos de consumo de ponta. O mesmo com o iPhone, que entrou em cena à medida que as comunicações móveis, a internet e a computação se tornaram comuns graças a empresas como a Nokia e o BlackBerry. Não havia nada de novo no iPhone, mas era uma combinação inovadora de “um iPod, um telefone e um comunicador de internet”.

    Se você olhar para alguns dos outros produtos da Apple – o HomePod, Apple Music e Apple Watch – eles nunca foram os primeiros de seu tipo, mas uma versão revolucionada do que já existia. Talvez com exceção da interface gráfica do usuário, a Apple raramente se aventurou em áreas onde o mercado ainda não foi estabelecido.

    Mas a indústria de carros autônomos ainda está marcada por prazos perdidos por todos os principais participantes. Apesar do enorme progresso, ainda não há uma solução real para carros autônomos. Os carros autônomos do Uber e do Waymo registraram milhões de quilômetros, mas ainda são atendidos por motoristas de segurança. O Tesla oferece um recurso de piloto automático totalmente autônomo, mas ainda exige que os motoristas mantenham as mãos no volante quando ele está ativado.

    Embora a maioria dos especialistas concorde que eventualmente teremos carros sem motorista em nossas estradas, muitas questões permanecem, como como eles serão, como e se eles compartilharão estradas com carros movidos por humanos, quais serão os requisitos regulamentares o significado da mudança na propriedade do carro.

    Dados de treinamento para os algoritmos de IA

    Há um motivo muito convincente para a Apple entrar em um mercado tão imaturo e arriscado quanto os carros autônomos. Ao contrário de outros setores conquistados pela Apple, os carros autônomos são pesados ​​em inteligência artificial e justificam uma estratégia de desenvolvimento diferente. Os algoritmos de aprendizagem profunda usados ​​em carros autônomos exigem grandes volumes de dados de treinamento obtidos ao dirigir carros nas estradas. Portanto, além de engenharia e design sólidos, você precisa de uma fábrica de IA construída sobre uma infraestrutura de dados sólida.

    Waymo e Uber têm coletado seus dados testando seus carros em diferentes cidades. A Tesla, por outro lado, coletou diretamente seus dados de centenas de milhares de carros que vendeu aos consumidores.

    De acordo com relatos, a Apple fez alguns testes de estrada em pequena escala no passado, mas rebaixou o esforço em 2019. O plano de lançar um carro autônomo para o consumidor pode indicar que a Apple adotará uma estratégia semelhante à Tesla , o que seria um pouco controverso para uma empresa que se orgulha de coletar poucos dados dos clientes.

    Isso também pode indicar que, como o Tesla, a Apple vai lançar sua tecnologia de direção autônoma em fases, gradualmente desenvolvendo e ajustando seus algoritmos de IA à medida que coleta mais dados de seus carros. Isso também iria contra a natureza da Apple de entregar produtos quase perfeitos logo de cara. Isso, é claro, pode mudar se a empresa descobrir outra maneira de coletar centenas de milhões de quilômetros de dados de direção antes de 2024.

    Quem vai comprar o carro autônomo da Apple?

    De acordo com o relatório da Reuters, a Apple pretende construir “um veículo para os consumidores”. Nesse aspecto, também, a abordagem da Apple é como a da Tesla e diferente da Waymo e do Uber, que planejam lançar serviços de táxi-robô.

    Mas vender diretamente aos consumidores levanta a questão: quanto custará o carro? A referência que temos são os veículos elétricos da Tesla com suporte para piloto automático, que custam entre $ 35.000 e $ 120.000. Mas enquanto a Tesla está usando uma abordagem de visão de computador pura, contando apenas com aprendizado profundo e pouca ajuda de um radar frontal e sensores para navegar nas estradas, a Apple planeja incluir lidars em seus carros autônomos.

    De acordo com uma estimativa de 2017, os lidars usados ​​em carros autônomos podem custar entre US $ 8.000 e US $ 85.000, e cada carro autônomo requer vários lidars, que às vezes podem triplicar o preço do carro. Isso pode forçar a Apple a reconsiderar sua estratégia de entrega de produtos e mudar para o fornecimento de um serviço de carona autônomo no futuro.

    Mas a indústria está mudando rapidamente. Existem agora lidars de $ 100 e $ 500, e a Apple desenvolveu seus próprios scanners lidar a um custo que torna acessível incorporá-los aos dispositivos iPhone 12 e iPad Pro. Para seu carro autônomo, a Apple usará seus próprios lidars e fará parceria com outros fabricantes. Portanto, o carro da Apple para o consumidor provavelmente será mais caro do que o Tesla, mas em 2024, os custos do hardware podem ter caído a ponto de a diferença ser insignificante.

    Desistindo do controle total?

    De acordo com o relatório da Reuters, a Apple está procurando terceirizar a fabricação do carro, o que seria um contraste com a preferência da empresa de manter o controle total sobre sua pilha de produtos. A Apple controla o hardware, o sistema operacional e a vitrine de seus telefones, relógios, TVs e computadores.

    Mas, embora a Apple tenha décadas de experiência na administração de fábricas e gerenciamento de cadeias de suprimentos complexas, construir carros é um desafio completamente diferente, o que justificaria uma parceria com um fabricante de automóveis.

    Uma alternativa seria a Apple adquirir uma empresa automotiva. Com mais de US $ 200 bilhões em ativos líquidos, a empresa poderia facilmente comprar muitos fabricantes de automóveis de primeira linha, incluindo General Motors e Volkswagen, e construir veículos em grande escala.

    O futuro do carro autônomo da Apple

    Ao longo de sua história, a Apple estabeleceu um exemplo de design, desempenho e durabilidade (e preços altos). Mas essa história de perfeição também criou grandes expectativas para a Apple. Onde os consumidores permitem que outras empresas falhem e se recuperem, eles esperam que a Apple seja perfeita. E, no momento, a tecnologia dos carros autônomos é tudo menos perfeita.

    Este pode ser parcialmente o motivo pelo qual a Apple foi reservada até recentemente e apenas vazou informações sobre seu projeto de carro autônomo por meio de fontes não identificadas. Isso dá à empresa a capacidade de manobra para recuar em partes de seus planos à medida que a indústria e seu próprio projeto se desenvolvem. A indústria de carros autônomos está mudando rapidamente e eu não ficaria surpreso se o que vemos em 2024 seja muito diferente do relatório inicial.

    Mas o que é certo é que a Apple leva a sério a criação de um carro autônomo, e seu envolvimento pode ter um sério impacto no futuro do transporte e na própria empresa.

    Uma versão dessa história apareceu originalmente no blog do autor.

    Ben Dickson é engenheiro de software e fundador do TechTalks, um blog que explora as maneiras como a tecnologia está resolvendo e criando problemas.

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