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    Como um obscuro fabricante britânico de PCs inventou o ARM e mudou o mundo


    Jason Torchinsky

    Vamos ser honestos: 2020 é uma merda. Grande parte deste ano tem sido uma batalha implacável de más notícias e eventos miseráveis ​​que tem sido difícil acompanhar. No entanto, a maioria de nós tem acompanhado, e a maioria de nós faz isso com os pequenos computadores de mão que carregamos o tempo todo. Pelo menos na América, ainda os chamamos pelo nome hilariante e redutor de “telefones”.

    Todos nós podemos usar uma história de azarão alegre agora, e felizmente nossos egos que rolar o apocalipse 2020 não precisam ir muito longe. Isso porque esses mesmos telefones, e muito de nossa existência digital, funcionam na mesma coisa: a família de CPUs ARM. E com o lançamento da Apple de uma linha totalmente nova de Macs baseados em sua nova CPU M1 – um processador baseado em ARM – e com essas máquinas recebendo análises fantásticas, é um bom momento para lembrar a todos da estranha e improvável origem desses chips controladores de mundo veio de.

    Se você estivesse escrevendo a realidade como um roteiro e, por algum motivo desconcertante, tivesse que especificar qual era a unidade de processamento central mais comum usada na maioria dos telefones, consoles de jogos, caixas eletrônicos e outros inúmeros dispositivos, provavelmente escolheria um dentre um dos principais fabricantes, como a Intel. Esse estado de coisas faria sentido e se encaixaria no mundo como as pessoas o entendem; o domínio de mercado de algum forte da indústria não levantaria sobrancelhas ou qualquer outro tipo de cabelo em ninguém.

    Mas e se, em vez disso, você decidir fazer todas essas CPUs pertencerem a uma empresa pouco conhecida de um país que geralmente não é o primeiro a vir à mente como um líder global em inovações de alta tecnologia (bem, não desde, digamos, os anos 1800 )? E se essa CPU devesse sua existência, pelo menos indiretamente, a um programa de TV educacional? Provavelmente, os produtores diriam para você desacelerar um pouco esse script; vamos, leve isso a sério, já.

    E, no entanto, de alguma forma, é assim que a realidade realmente é.

    Tempo bem gasto em 2020.

    No começo havia a TV

    O processador ARM, o pedaço de silício que controla mais de 130 bilhões de dispositivos em todo o mundo e sem o qual a modernidade efetivamente pararia, tem uma história de origem realmente estranha. Sua jornada é salpicada de pedaços aparentemente de má sorte que acabaram fornecendo oportunidades cruciais, benefícios técnicos inesperados que se provariam absolutamente essenciais e um começo em alguns dispositivos que seriam considerados falhas abjetas.

    Mas tudo realmente meio que foi colocado em movimento por um programa de TV – um programa da BBC de 1982 chamado O Programa de Computador. Esta foi uma tentativa da BBC de educar os britânicos sobre o que diabos todas essas novas máquinas sofisticadas que pareciam máquinas de escrever ruins conectadas à sua televisão.

    O programa fazia parte de um Projeto de Alfabetização em Computação iniciado pelo governo britânico e pela BBC como uma resposta aos temores de que o Reino Unido estava profunda e assustadoramente despreparado para a nova revolução na computação pessoal que estava acontecendo na América. Ao contrário da maioria dos programas de TV, a BBC queria apresentar um computador no programa que seria usado para explicar os conceitos fundamentais da computação e ensinar um pouco de programação BASIC. Os conceitos incluíam gráficos e som, a capacidade de se conectar a redes de teletexto, síntese de voz e até mesmo alguma IA rudimentar. Como resultado, o computador necessário para o programa teria que ser muito bom – na verdade, as demandas dos produtores eram inicialmente tão altas que nada no mercado realmente satisfazia as aspirações da BBC.

    Assim, a BBC fez uma chamada para a jovem indústria de computadores do Reino Unido, que era então dominada pela Sinclair, uma empresa que fez fortuna com calculadoras e minúsculas televisões. No final das contas, foi uma empresa iniciante muito menor que acabou conseguindo o contrato lucrativo: a Acorn Computers.

    Uma bolota floresce

    A Acorn era uma empresa sediada em Cambridge que começou em 1979 após desenvolver sistemas de computador originalmente projetados para operar máquinas de frutas – nós as chamamos de caça-níqueis – e depois transformá-las em pequenos sistemas de computador para amadores baseados em processadores 6502. Essa era a mesma família de CPU usada nos computadores Apple II, Atari 2600 e Commodore 64, entre muitos outros. O design desta CPU se tornará importante mais tarde, então, você sabe, não se esqueça disso.

    A Acorn havia desenvolvido um computador doméstico chamado Atom e, quando surgiu a oportunidade da BBC, eles começaram os planos para que o sucessor do Atom se tornasse o que se tornaria o BBC Micro.

    A exigente lista de recursos da BBC garantiu que a máquina resultante fosse bastante poderosa para a época, embora não tão poderosa quanto o design original do sucessor do Atom da Acorn. Esse sucessor do Atom teria duas CPUs, um 6502 testado e aprovado e uma CPU de 16 bits ainda não decidida.

    Mais tarde, a Acorn abandonou essa CPU, mas manteve um sistema de interface, chamado Tube, que permitiria que CPUs adicionais fossem conectadas à máquina. (Isso também se tornará mais importante posteriormente.)

    A engenharia da BBC Micro realmente ultrapassou os limites da Acorn, pois era uma máquina de última geração para a época. Isso resultou em algumas decisões de engenharia fascinantes, mas viáveis, como ter que replicar a colocação do dedo de um engenheiro na placa-mãe com um pacote de resistor para fazer a máquina funcionar.

    Ninguém jamais descobriu por que a máquina só funcionava quando um dedo era colocado em um determinado ponto da placa-mãe, mas uma vez que conseguiram emular o toque do dedo com resistores, ficaram satisfeitos de que funcionava e seguiram em frente.

    Aqui, ouça um dos principais engenheiros dizendo a si mesmo:

    A seção relevante começa às 9:40.

    O BBC Micro provou ser um grande sucesso para a Acorn, tornando-se o computador educacional dominante no Reino Unido na década de 1980.

    Como todo mundo com vontade de ler isso provavelmente sabe, os anos 1980 foram uma época muito importante na história da computação. O PC da IBM foi lançado em 1981, estabelecendo o padrão para computação pessoal por décadas. O Apple Lisa em 1983 pressagiou o Mac e toda a revolução da interface gráfica do usuário com ícones do Windows que dominaria a computação por vir.

    A Acorn viu esses desenvolvimentos acontecendo e percebeu que precisaria de algo mais poderoso do que o antigo mas confiável 6502 para alimentar suas futuras máquinas se quisesse competir. A Acorn vinha experimentando vários CPUs de 16 bits: o 65816, a variante de 16 bits do 6502, o Motorola 68000 que alimentava o Apple Macintosh e o comparativamente raro National Semiconductor 32016.

    No entanto, nenhum deles estava realmente dando certo, e a Acorn entrou em contato com a Intel para ver sobre a implementação das CPUs Intel 80286 em sua nova arquitetura.

    A Intel os ignorou completamente.


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