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    Neuralink de Elon Musk é teatro de neurociências


    Escale as rochas sem medo. Toque uma sinfonia em sua cabeça. Veja radar com visão sobre-humana. Descubra a natureza da consciência. Cure a cegueira, paralisia, surdez e doenças mentais. Essas são apenas algumas das aplicações que Elon Musk e os funcionários de sua empresa de neurociência Neuralink acreditam que as interfaces eletrônicas cérebro-computador um dia produzirão.

    Nenhum desses avanços está à mão e alguns provavelmente nunca acontecerão. Mas em uma “atualização de produto” transmitida pelo YouTube na sexta-feira, Musk, também fundador da SpaceX e da Tesla Motors, juntou-se à equipe usando máscaras pretas para discutir o trabalho da empresa em direção a um implante cerebral acessível e confiável que Musk acredita que bilhões de consumidores irão clamar por no futuro.

    “De várias maneiras”, disse Musk, “é como um Fitbit no seu crânio, com pequenos fios”.

    Embora o evento online tenha sido descrito como uma demonstração de produto, ainda não há nada que alguém possa comprar ou usar no Neuralink. (Isso é o melhor, já que a maioria das afirmações médicas da empresa permanece altamente especulativa.) É, no entanto, a engenharia de uma tecnologia de eletrodo superdenso que está sendo testada em animais.

    Neuralink não é o primeiro a acreditar que implantes cerebrais podem estender ou restaurar as capacidades humanas. Os pesquisadores começaram a colocar sondas no cérebro de pessoas paralisadas no final da década de 1990, a fim de mostrar que os sinais podiam permitir que movessem braços de robôs ou cursores de computador. E ratos com implantes visuais realmente podem perceber os raios infravermelhos.

    Com base nesse trabalho, a Neuralink afirma que espera desenvolver ainda mais essas interfaces cérebro-computador (ou BCIs) a ponto de poderem ser instaladas em um consultório médico em menos de uma hora. “Isso realmente funciona”, disse Musk sobre pessoas que controlaram computadores com sinais cerebrais. “Não é algo que uma pessoa comum possa usar de forma eficaz.”

    Durante todo o evento, Musk habilmente evitou dar prazos ou se comprometer com cronogramas em questões como quando o sistema do Neuralink poderia ser testado em seres humanos.

    Até o momento, quatro anos após sua formação, o Neuralink não forneceu evidências de que possa (ou tenha tentado) tratar depressão, insônia ou uma dúzia de outras doenças que Musk mencionou em um slide. Uma dificuldade à frente da empresa é aperfeiçoar microfios que possam sobreviver ao contexto “corrosivo” de um cérebro vivo por uma década. Esse problema sozinho pode levar anos para ser resolvido.

    O objetivo principal da demonstração transmitida, em vez disso, era despertar o entusiasmo, recrutar engenheiros para a empresa (que já emprega cerca de 100 pessoas) e construir o tipo de base de fãs que torceu por outros empreendimentos de Musk e ajudou a impulsionar a gravidade- desafiando o preço das ações da fabricante de carros elétricos Tesla.

    Porcos na matriz

    Em tweets que antecederam o evento, Musk prometeu aos fãs uma demonstração alucinante de neurônios disparando dentro de um cérebro vivo – embora ele não dissesse de que espécie. Minutos após o início da transmissão ao vivo, os assistentes puxaram uma cortina preta para revelar três porquinhos em cercados; esses foram os temas dos experimentos de implante da empresa.

    O cérebro de um porco continha um implante, e alto-falantes ocultos emitiram rapidamente toques que Musk disse serem gravações dos neurônios do animal disparando em tempo real. Para aqueles que aguardam a “matriz na matriz”, como Musk tinha sugerido no Twitter, o interlúdio do animal fofo não foi exatamente o que eles esperavam. Para os neurocientistas, não era nada novo; em seus laboratórios, o zumbido e o crepitar de impulsos elétricos registrados em cérebros de animais (e alguns humanos) são ouvidos há décadas.

    Há um ano, a Neuralink apresentou um robô de máquina de costura capaz de mergulhar mil eletrodos ultrafinos no cérebro de um roedor. Essas sondas medem os sinais elétricos emitidos pelos neurônios; a velocidade e os padrões desses sinais são, em última análise, a base para o movimento, os pensamentos e a evocação de memórias.

    Uma ilustração de um protótipo de máquina de costura neural com um capacete para proteger a cabeça de um paciente.

    WOKE STUDIO

    Na nova transmissão ao vivo, Musk apareceu ao lado de um protótipo atualizado do robô de costura envolto em um capacete de plástico branco. Em tal capacete cirúrgico, Musk acredita, bilhões de consumidores um dia colocarão voluntariamente suas cabeças, submetendo-se como uma serra automatizada esculpe um círculo de osso e um robô enfia eletrônicos em seus cérebros.

    A caixa futurista foi criada pela empresa de design industrial Woke Studio, de Vancouver. Seu designer-chefe, Afshin Mehin, diz que se esforçou para fazer algo “limpo, moderno, mas ainda assim amigável” para o que seria uma cirurgia cerebral voluntária com riscos inevitáveis.

    Para os neurocientistas, o desenvolvimento mais intrigante mostrado na sexta-feira pode ter sido o que Musk chamou de “o link”, um disco do tamanho de um dólar de prata contendo chips de computador, que os comprime e transmite sem fio os sinais gravados dos eletrodos. O elo é quase tão grosso quanto o crânio humano, e Musk disse que ele poderia se estender perfeitamente na superfície do cérebro por meio de um orifício que poderia ser selado com supercola.

    “Eu poderia ter um Neuralink agora e você não saberia”, disse Musk.

    Elon Musk mantém “o link”, um dispositivo circular carregado com chips de computador, durante uma demonstração. Serve para coletar e transmitir sinais cerebrais sem fio.

    O link pode ser carregado sem fio por meio de uma bobina de indução, e Musk sugeriu que no futuro as pessoas se conectassem antes de dormir para energizar seus implantes. Ele acha que um implante também precisa ser fácil de instalar e remover, para que as pessoas possam obter novos conforme a tecnologia melhora. Você não gostaria de ficar preso à versão 1.0 de um implante cerebral para sempre. Hardware neural desatualizado deixado para trás no corpo das pessoas é um problema real já encontrado por sujeitos de pesquisa.

    O implante que a Neuralink está testando em seus porcos tem 1.000 canais e é provável que leia um número semelhante de neurônios. Musk diz que sua meta é aumentar isso por um fator de “100, depois 1.000, depois 10.000” para ler mais completamente do cérebro.

    Essas metas exponenciais para a tecnologia não atendem necessariamente às necessidades médicas específicas. Embora Musk afirme que os implantes “podem resolver a paralisia, a cegueira, a audição”, porque muitas vezes o que falta não é dez vezes mais eletrodos, mas sim o conhecimento científico sobre o que o desequilíbrio eletroquímico cria, digamos, a depressão em primeiro lugar.

    Apesar da longa lista de aplicações médicas apresentadas por Musk, o Neuralink não mostrou que está pronto para se comprometer com qualquer uma delas. Durante o evento, a empresa não divulgou planos para iniciar um ensaio clínico, uma surpresa para quem acreditava que esse seria o próximo passo lógico.

    Um neurocirurgião que trabalha para a empresa, Matthew MacDougall, disse que a empresa estava considerando tentar o implante em pessoas paralisadas – por exemplo, para permitir que digitem em um computador ou formem palavras. Musk foi mais longe: “Acho que, a longo prazo, você pode restaurar o movimento de corpo inteiro de alguém”.

    Não está claro a seriedade da empresa no tratamento de doenças. Musk continuamente se afastou da medicina e voltou para um “dispositivo para a população em geral” muito mais futurista, que ele chamou de objetivo “geral” da empresa. Ele acredita que as pessoas devem se conectar diretamente a computadores para acompanhar o ritmo da inteligência artificial.

    “Em nível de espécie, é importante descobrir como coexistimos com IA avançada, alcançando alguma simbiose de IA”, disse ele, “de modo que o futuro do mundo seja controlado pela vontade combinada das pessoas da terra. Isso pode ser a coisa mais importante que um dispositivo como este alcança. ”

    Como os implantes cerebrais produziriam uma mente eletrônica mundial coletiva, Musk não disse. Talvez na próxima atualização.




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